La atmósfera

Los elementos del clima

Los tipos de clima

Los Tsunami

 

 

ELEMENTOS DEL MEDIO NATURAL (II): los fenómenos atmosféricos

La atmósfera

La atmósfera es fundamental para el desarrollo de la vida en nuestro planeta. Todos los seres vivos, animales, plantas, etc. que hay en la Tierra necesitan la ayuda de la atmósfera para sobrevivir. Es la capa gaseosa que, con un espesor aproximado de 1000 Km, envuelve a la Tierra, permaneciendo unida a ella con la ayuda de la fuerza de gravedad. Está compuesta por un conjunto de gases mezclados en las siguientes proporciones: nitrógeno (78 %), oxígeno (21 %) y otros gases (1 %) menos conocidos (argón, hidrógeno, neón, vapor de agua, ...).

Teniendo en cuenta su espesor, para facilitar su estudio la atmósfera la dividimos en diferentes capas:

Troposfera: Es la capa más baja y se encuentra en contacto con la Tierra. Tiene un espesor de aproximadamente 12 Km. Se caracteriza porque en ella tienen lugar la mayor parte de los fenómenos meteorológicos: diferencias de temperaturas, vientos, precipitaciones, etc.

Estratosfera: Se extiende entre los 12 y los 50 Km de altura. Se caracteriza por sufrir bruscos cambios de temperaturas y, sobre todo, por la abundancia de ozono, lo que le permite actuar como envoltura protectora de la Tierra ante la entrada de rayos ultravioletas procedentes del Sol. Gracias a esta capa protectora es posible el desarrollo de la vida en el planeta. Por ello, debemos evitar el efecto destructivo que sobre ella tienen los gases y humos contaminantes.

Ionosfera: Entre 80 y 500 Km. En ella la temperatura asciende bruscamente hasta alcanzar los 2000 º C., lo que nos permite observar fenómenos tan curiosos como la formación de estrellas fugaces.

Exosferas:Es la capa más externa de la atmósfera y se extiende entre los 500 y los 1000 Km. de altura.

 

Los elementos del clima

Antes de conocer los elementos del clima sería conveniente distinguir los conceptos tiempo y clima.

El tiempo puede cambiar bruscamente y hace referencia al estado de la atmósfera en un lugar y en un momento determinado. Es la información que diariamente recibimos a través de los medios de comunicación de las características que presenta la atmósfera para un período corto de tiempo.

El clima, sin embargo, hace referencia a la sucesión de los tipos de tiempo que se observan en una zona del planeta durante un período prolongado de tiempo. El clima es más duradero, estable y repetitivo que el tiempo.

Cuando estudiamos un clima, debemos entenderlo como un conjunto de elementos que relacionados entre sí. Los elementos más destacables son:

La temperatura: Expresa la cantidad de calor que hay en el aire. La medimos a través de termómetros y se expresa en grados. Cuando representamos un mapa de temperaturas se hace a través de isotermas, que son líneas que unen puntos de la superficie terrestre que tienen la misma temperatura. En líneas generales, la temperatura del planeta va disminuyendo desde el ecuador hasta los polos. Así, dividimos el planeta en tres grandes regiones:

  • zona cálida: entre los trópicos de cáncer y capricornio.
  • zona templada, desde ambos trópicos hasta aproximadamente los 60º de latitud norte sur.
  • zona fría desde los 60 grados de latitud hasta los polos.

Las presiones y los vientos. El aire, como cualquier otro elemento en contacto con la Tierra pesa, es atraído por la fuerza de la gravedad. Se entiende por presión atmosférica el peso que ejerce sobre la Tierra una columna de aire en un lugar determinado de la Tierra. Para medir la presión utilizamos el barómetro y se expresa en milibares. La representación cartográfica de la presión atmosférica serían los mapas de isobaras, líneas que unen puntos con igual presión, en los que aparecen representados los anticiclones ( centros de alta presión) y las borrascas ( centros de bajas presiones). La presión media a nivel del mar es de 1013 milibares.

La diferencia de presión existente en la atmósfera es la causante del desplazamiento del aire desde unos lugares a otros de la atmósfera. El aire va siempre desde los anticiclones a las borrascas; y la velocidad del viento será mayor cuanto mayor sea la diferencia de presión. Por este motivo, un mapa de isobara con las líneas muy juntas nos está indicando fuertes vientos. La dirección del viento se observa a través de la veleta, y su velocidad se mide con el anemómetro.

Las precipitaciones: Recuerda que con el ciclo hidrológico, el agua procedente de ríos, lagos y mares se evapora con el calor; a medida que asciende en el aire se enfría y se condensa, dando lugar a precipitaciones sobre la Tierra en forma de lluvia, nieve o granizo. La cantidad de lluvia caída en un lugar concreto se mide con el pluviómetro y se expresa en mm. o en litros/m2. La cantidad de precipitaciones varía de unos lugares a otros. Así, a gran escala distinguimos regiones húmedas,semihúmedas, secas y desérticas.

 

Los tipos de climas

La variedad de climas que hay en nuestro planeta es tal que para su estudio los geógrafos han establecido diferentes clasificaciones. Una de las más sencillas es la que reconoce tres grandes conjuntos o zonas climáticas en función de las temperaturas: las zonas cálidas, templadas y frías.

Cálidos:

  • Ecuatorial
  • Tropical
  • Desértico

Templados

  • Mediterráneo
  • Oceánico
  • Continental

Fríos

  • Alta Montaña
  • Polar

Los climas cálidos

Los climas cálidos se encuentra aproximadamente entre el ecuador y los paralelos 30º N y S, es lo que conocemos como zona intertropical. Debido a la fuerte insolación, una característica común a estos climas es su elevada temperatura media, superior a los 18º C. Por ello, más que las temperaturas, serán las lluvias las que establezcan las diferencias entre unas estaciones y otras, pudiendo distinguirse tres variedades climáticas según sea el comportamiento de las precipitaciones en la zona intertropical: clima ecuatorial, tropical y desértico.

Clima ecuatorial

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  • Se localiza en torno al ecuador en la zona comprendida entre 5 y 10 º N y S.
  • Sus temperaturas son elevadas y constantes ( alrededor de los 25 º durante todo el año). La amplitud térmica anual ( diferencia entre las temperaturas máxima y mínima) no pasa de 3º C.
  • Las precipitaciones son abundantes durante todo el año: superiores a los 1500 mm anuales. Podemos afirmar que prácticamente se caracterizan por tener a lo largo del año una sola estación calurosa y con abundantes precipitaciones.
  • Debido a la abundancia y regularidad de las precipitaciones, los ríos son también muy regulares y caudalosos
  • En estas condiciones de altas temperaturas y elevada humedad, la vegetación es exuberante. Gran variedad de árboles dan lugar a la verde selva ecuatorial, con árboles que alcanzan los 40 o 50 m. de altura.
  • La fauna es muy variada, destacando aquellas especies adaptadas a la selva y zonas boscosas.

Hemos de tener en cuenta que las selvas ecuatoriales son consideradas los "pulmones" del planeta. La destrucción masiva de estos bosques está amenazando muy seriamente la supervivencia de determinadas especies, al mismo tiempo que altera las condiciones climáticas en la Tierra.

Clima tropical.

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    • Se extiende por las regiones situadas aproximadamente entre los 10º de latitud y los trópicos.
    • Aunque por pertenecer a las regiones cálidas del planeta, se caracteriza por tener elevadas temperaturas durante todo el año, superiores a los 18ºC. La amplitud térmica(entre 5 y 10º C) es mayor que en los climas ecuatoriales, siendo aún mayor cuanto más nos alejemos del ecuador.
    • Se caracteriza también por la presencia de una estación seca, que coincide con el invierno. Los responsables de esta situación son los vientos alisios que, procedentes de las zonas continentales durante el invierno, se caracterizan por ser secos.
    • Las precipitaciones son abundantes aunque inferiores a 1500 mm anuales.
    • La vegetación típica es la sabana, perfectamente adaptada a la estación seca. Se caracteriza por la escasez de árboles y su sustitución por especies herbáceas y arbustos de porte bajo y medio. Es el medio natural apropiado para el desarrollo de grandes especies depredadoras y herbívoras.
    • La torrencialidad de las precipitaciones unida a la escasa cobertera vegetal convierten a la erosión en una de las principales amenazas para estas regiones, provocando un arrastre continuo del poco suelo productivo que pueda existir en ellas.
    • Una variedad de este clima es el monzónico. Se caracteriza por sus fuertes lluvias concentradas entre los meses de julio y septiembre. Afecta sobre todo a las regiones del sudeste asiático.

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Climas desérticos

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En los límites de la región intertropical se extienden los climas desérticos que , bajo la influencia de las altas presiones subtropicales y la influencia de la continentalidad, se caracterizan por su aridez y escasas precipitaciones, lo que dificulta el desarrollo de la vida.

  • Las temperaturas medias anuales son superiores a los 20 º. Desde el punto de vista térmico, es muy característico de estos climas el fuerte contraste existente entre las temperaturas diurnas (alcanzando los 50 º C) y las nocturnas (que pueden bajar hasta 0º).
  • La falta de humedad atmosférica provoca que las precipitaciones anuales sean inferiores a 200 mm anuales y muy irregulares, siendo frecuente que no alcance los 100 mm anuales, como ocurre en regiones centrales del desierto del Sahara.
  • Las escasas especies vegetales existentes son plantas xerófilas que, caracterizadas por su facilidad para almacenar líquido en sus hojas, presentan un aspecto muy raquíticas que con el tiempo se han adaptado a la crudeza del medio.

Los climas templados

Los climas templados ocupan una amplia extensión de terreno situada entre los 30 y 60 grados de latitud N. y S, siendo los que presentan condiciones más favorables para que se produzcan asentamientos humanos. La gran variedad térmica y pluviométrica existente en esta zona del planeta y el desigual reparto de mares y zonas continentales, nos obliga a distinguir varios climas dentro de las regiones templadas: el mediterráneo, el oceánico y el continental. A medida que nos alejamos de las regiones ecuatoriales es más evidente la presencia de estaciones a lo largo del año perfectamente diferenciadas.

Climas mediterráneos

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    • Se extienden por las regiones situadas en las fachadas oeste de los continentes, entre 30º y 45º de latitud. Se da particularmente en los países de la cuenca mediterránea, en la costa sur de Australia, en California, en la zona central de Chile y en el SW de la República Sudafricana.
    • Se caracteriza por tener unos veranos secos y calurosos y unos inviernos suaves, con matices semiáridos en regiones próximas a los climas desérticos.
    • Las precipitaciones se producen sobre todo en los equinoccios y siempre de forma irregular y escasas, con una oscilación entre 300 y 800 mm. anuales según las zonas. Es frecuente, además, que se manifiesten de forma torrencial a comienzos del otoño, registrando un máximo en los meses de septiembre y octubre.
    • La aridez estival es propia de estos climas, como consecuencia de las altas temperaturas y ausencia de precipitaciones en verano.
    • La vegetación típica de estas regiones está formada por encinas y alcornoques. Por tratarse de regiones densamente pobladas, es frecuente que hayan desaparecido las especies arbóreas por la acción del hombre, siendo sustituidas por arbustos altamente resistentes al calor y la escasa humedad ( jara, romero, tomillo, esparto,etc).
    • El caudal de los ríos es muy irregular, siendo escaso en determinados momentos del año, en función del régimen de precipitaciones. Son típicas las ramblas ( cauces encajados y secos durante gran parte del año)
    • En el este de los continentes se da una variante del clima mediterráneo caracterizada por tener precipitaciones más abundantes, dándose los máximos anuales en los meses de verano. Se trata de un clima con matices subtropicales húmedos que comúnmente conocemos como clima Chino.

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Clima oceánico

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    • Este clima se extiende por las regiones situadas en las proximidades a las costas occidentales de los continentes entre los 40 y 60º de latitud, ocupando su mayor extensión por la costa atlántica de Europa.
    • Son zonas con temperaturas frescas en invierno(entre 7 y 10º C) y suaves en verano (apenas sobrepasan los 20-21ºC) debido a la influencia termorreguladora del mar
    • Durante todo el año están bajo la influencia de las borrascas asociadas al frente polar, por ese motivo las precipitaciones son abundantes (entre 800 y 1500 mm anuales) y están repartidas a lo largo de todos los meses del año, con un ligero descenso en los meses de verano.
    • Debido a la alternancia estacional,la vegetación típica de esta zona la forma el bosque caducifolio (integrado por haya, roble, abedul, arce). Son zonas donde es frecuente la presencia de verdes prados con clara dedicación ganadera.
    • La abundancia y regularidad de las lluvias hacen que los ríos sean también especialmente caudalosos y regulares a lo largo del año.

Clima continental

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  • En las latitudes medias del planeta, conforme nos alejamos de la costa occidental hacia el interior de los continentes, la influencia marina va desapareciendo y el clima se transforma más extremo, acentuándose los fríos inviernos y haciéndose el verano más caluroso.
  • En el interior de los continentes, donde la humedad del mar pierde su influencia, las temperaturas se caracterizan por su fuerte contraste entre las estaciones de invierno y verano. Los inviernos son muy fríos (con temperaturas medias por debajo de 0º C) y largos. Los veranos, por el contrario, son cálidos (alcanzando los 20º C de media) y cortos. Si bien la temperatura media es baja en estas regiones (entre 0 y 10ª C y superior en muchos lugares), un rasgo destacable de estos climas es su elevada amplitud térmica anual superando en muchos lugares los 25º C.
  • Los inviernos son fríos y secos por la influencia del anticiclón térmico, que impide la llegada de aire húmedo y de movimientos ascendentes en la atmósfera. En esta época del año las lluvias se producen en forma de nieve. Por el contrario, el verano es la estación que concentra la mayor cantidad de precipitaciones. El total anual de precipitaciones varía de unas regiones a otras cifrándose entre 400 y 1000 mm. anuales.
  • Los ríos presentan un caudal muy irregular, con fuertes crecidas en verano, coincidiendo con los meses más lluviosos.
  • Las formaciones vegetales se adaptan a la diversidad climática. De este modo podemos hablar de tres grandes medios naturales: la taiga, las praderas y la estepa.

Hacia el norte (en zonas como Canadá y Rusia) predomina el bosque boreal de coníferas o taiga, formado por árboles de hojas perennes, muy resistentes a las bajas temperaturas del invierno. Destacan los abetos, abedules y pinos. Son regiones con una importante industria maderera.

Más hacia el sur, dentro del dominio de los climas continentales, en zonas menos frías y algo más húmedas, el bosque da paso a la pradera de gramíneas, muy apta para el cultivo de cereales. Ocupa grandes extensiones de terreno en Ucrania, interior de América del Norte y de la Pampa Argentina. En su zona más meridional, más cálidas y secas que las anteriores, las praderas están formadas por hierbas de menor porte, dando paso a la estepa.

Los climas fríos

Los climas fríos se localizan en las zonas polares (ártico y antártica), en latitudes superiores a los 60ª,y en las regiones de altas montañas.

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  • Las regiones situadas en las zonas polares se caracterizan por poseer unos inviernos extremadamente fríos, debido a la escasa insolación, y por la ausencia de veranos. Se trata, por tanto, de regiones que no presentan condiciones adecuadas para el asentamiento humano y el aprovechamiento económico del espacio. En estas regiones se encuentran las temperaturas más bajas del planeta. La inclinación de los rayos solares provoca que el calentamiento de estas regiones del planeta sea escaso, por lo que los inviernos pueden durar entre 8 y 9 meses, con intensas heladas y temperaturas en ocasiones inferiores a los70º bajo 0. Las temperaturas medias en verano son inferiores a 10ºC. Las precipitaciones son escasas (inferiores a 200 mm.) y en forma de nieve.

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  • Por su parte, el clima de alta montaña se localizan en las principales cordilleras del planeta. Sus condiciones climáticas varían en función de la altura, la latitud y la orientación del relieve. Las temperaturas son bajas, presentando fuertes contrastes entre el día y la noche. Las precipitaciones son escasas y generalmente en forma de nieve, aunque pueden alcanzar en determinadas circunstancias los 1500 mm. anuales.

 

 

 
Proyecto Terra. Aula interactiva de Ciencias Sociales @ 2004